Главная

     Конкурс 1

     Конкурс 2

     Мастер

     Вход

     Жюри

     Разминка

     Регистрация

     Новости

     Положение

     Оргкомитет

     ЖЖ

     Партнеры

     Линки

     Контакты

Рейтинг@Mail.ru


 

НАСТОЯЩАЯ ПРИНЦЕССА

В. Б.

НАСТОЯЩАЯ ПРИНЦЕССА

    
    
    
    - Это и есть хваленый РАЙ-2? – спросил Тим Хоган, разглядывая красноватый, в потеках облачности, диск планеты. Одну половину диска занимал огромный материк, другую – океан. Материковая отмель пестрела пятнами больших и малых островов.
    - Да, сэр. Надеюсь, здесь вам повезет, сэр, - ответил робопилот.
    «Надежда умирает последней», - подумал Тим и скомандовал посадку.
    Ракета опустилась на берегу океана, на узкой полосе песка в обрамлении дикого оранжевого кустарника.
    На востоке океан покраснел, будто налился кровью, и вдруг алое солнце пробкой выскочило из-за горизонта и стало нехотя карабкаться к зениту.
    Узкая полоса дикого пляжа была в этот час пустынна. «Слишком рано для купания, - предположил Тим. – Ну, что ж, тем лучше».
    Он надел на голову похожий на корону позолоченный обруч нейропереводчика. Прибор был компактен, удобен и к тому же являл собой произведение ювелирного искусства. Такими штуковинами пользовалась половина Галактики.
    Лазервер висел на поясе, в удобной пластиковой кобуре. Он был заряжен и на всякий случай снят с предохранителя.
    Тим обошел вокруг ракеты, рукою в перчатке потрогал горячий металл кормы, присел на корточки, чтобы осмотреть покрытое толстым слоем нагара днище ракеты и сокрушенно присвистнул. Под ракетой блестело горячее озерцо расплавленного песка. Берег вокруг, словно бисером, был усеян стеклянными брызгами.
    «Мне очень повезет, если эта жестянка дотянет до Земли», - подумал Тим. Он поднялся на ноги и вздохнул. Влажный бриз навевал сладкие воспоминания о пляжах Неаполя и Ниццы. Отойдя подальше от ракеты, Тим сел на песок и зевнул, глядя на прибой. Хотелось спать…
    Тим Хоган, к которому с детства приклеилось обидное прозвище «рыжий неудачник», так долго искал «свою единственную и неповторимую», что за это время его ровесники успели развестись не однажды. Однако не подумайте, что Тим не женился из-за того, что не имел успеха у женщин из-за дурных свойств его характера. Нет, все знали его как энергичного, общительного и покладистого человека, не лишенного обаяния и интеллекта, в меру красивого. Но!
    Тиму катастрофически не везло в жизни. Всегда и во всем, начиная с рождения. Флегматик по природе, он успокаивал себя, говоря, что однажды ему повезет в главном. Но день за днем с завидным спокойствием он опаздывал в «нуль-транс», терял электронные документы, проливал кофе на белоснежные брюки и принимал на себя прочие удары судьбы.
    Неудачник от Бога, Тим лелеял мечты о женитьбе. Долгое время – и безуспешно – он пользовался услугами виртуальной фирмы «МИРОВАЯ ЛЮБОВЬ, Инк.» Но к своей будущей избраннице Тим предъявлял непомерно высокие требования. Его воображению рисовался некий собирательный образ средневековой принцессы, самой настоящей, мечта о которой пришла из волшебных сказок детства. Жениться непременно на принцессе, легкой, грациозной, изящной, почти нереальной, сотканной из света звезд. С лицом ангела, похожей на нераскрывшийся бутон чайной розы.
    Двадцать пять тысяч предложенных фирмой кандидатур симпатичных и умных женщин Хоган забраковал практически сразу: среди них явно не было ни одной принцессы. Несмотря на то, что все предложения были оплачены, «МИРОВАЯ ЛЮБОВЬ, Инк.» сочла за благо расторгнуть контракт с Хоганом.
    А что, собственно, Тим знал о принцессах? Разве то, что они наивны, юны, безумно красивы, чуть капризны, в меру надменны и на удивление чувствительны. Но таких не осталось. Принцессы вымерли, как когда-то вымерли динозавры. Только мудрая, сильная и жестокая женщина обрела право на жизнь и свободу в канун двадцать второго века.
    Неудачник с амбициями, Тим не читал рыцарских романов и дон Кихотом себя не считал. А между тем он воплощал в себе все лучшие качества древнего рыцарства. Жила в нем неистребимая жажда подвигов и приключений. Душа поэта заочно воспевала Даму Сердца – принцессу его мечты, преклонение пред которой доставляло Тиму наивысшее наслаждение.
    Но кем был он сам? Всего лишь клерком в небольшой фирме, занимавшейся космическими перевозками. Даже заурядного хобби у него никогда не было. Заядлый домосед, он находил удовольствие в ежевечернем мысленном путешествии в прошлое. Прыгая с ветки на ветку в густой кроне своего генеалогического древа, Тим Хоган искал хоть намек на свою принадлежность к царствующей семье. Но тщетно. Среди его пращуров не было ни одного дворянина. А как хотелось бы прибавить к своей фамилии какой ни на есть титул! Может, придумать? – подумывал Тим, но всякий раз гнал от себя эту крамольную мысль.
    Время шло. Тиму перевалило за сорок. Знакомые посмеивались над ним, советовали не валять дурака, - взять в жены обыкновенную девушку, не принцессу. Довольно идеализировать! Откуда, собственно, известно, какими достоинствами должна обладать подлинная принцесса? Каковы критерии отбора? Романтизм – рудимент души, говаривали друзья, к тому же полигамный брак престижнее, это современное решение. Можно приобрести модную новинку – механический гарем: полдюжины биокрасоток в пластиковой упаковке. Дорого, но практично…. Впрочем, решать тебе…
    И Тим решился. Увольнение с работы и продажа недвижимости были делом одного дня. На вырученные деньги Тим приобрел подержанную, но еще крепкую ракету, оснащенную робопилотом. Вечером того же дня он сообщил друзьям, что многолетние поиски принцессы убедили его в том, что свое счастье он однажды найдет, но, наверное, не на Земле.
    Погожим апрельским днем ракета Хогана стартовала с космодрома имени Роберта Шекли. С этого и начались поиски звездной принцессы, о которой Тим не имел тогда ни малейшего представления…
    А теперь после долгих скитаний по Вселенной он сидел на песке, на планете РАЙ-2 в ожидании последнего приключения. Да, он дал себе слово, если и здесь не найдет свою суженую, то вернется домой и постарается смириться с неудачей…
    - Эй, ты! – услышал Тим за спиной. Нейропереводчик донес до него смысл фразы, произнесенной на «ирди» - местном диалекте. – Чего ради поднялся в такую рань?
    - Кто рано встает, тому…
    Тим не договорил. На него смотрела высокая нескладная девушка, совсем еще пацанка, больше похожая на мотылька, чем на человека. Ничем не примечательная фигурка драпирована белым бикини. Голова на тонкой высокой шее смотрится неестественно и даже безобразно. Короче, что-то среднее между Дюймовочкой и Гадким Утенком. Но вот лицо мотылька, оно вдохновляло. Большие ясные глаза, чуть вздернутый носик, приветливая улыбка, а главное – волосы: живое, струящееся до пят золото.
    Девушка сделала два шага к ракете и вдруг увидела брызги стекла на песке.
    - Бусинки! Прелесть, какие красивые! – защебетала она. – Откуда это богатство?
    - Считай, что это мой тебе подарок, - лениво улыбнулся Тим. Красотка была не в его вкусе.
    - Меня зовут Шакми, - девушка поползла по песку, методично собирая бусины в ладонь. – А тебя?
    - Принц Кинчадуен, - улыбнулся Тим. Девушка была не в его вкусе. Последнее приключение, кажется, закончилось, так и не начавшись. Пора было возвращаться на Землю. Так почему не пошутить с этой глупышкой?
    - Кинчадуен? – девушка-мотылек усмехнулась. – Кто дал тебе такое смешное имя?
    - СПЛЮВЖ, - пожал плечами Тим.
    - А это еще кто такой? – нахмурилась Шакми.
    Тим вспомнил СПЛЮВЖА, мысленно содрогнулся и подумал: «А почему бы мне не рассказать этой малышке о моих приключениях?»
    - Первая планета, которую я посетил в поисках звездной принцессы, называлась Дева-Гамма-3. Она была из разряда опасных, но робопилот не счел нужным меня об этом предупредить.
    На этой планете жили однополые близнецы – прекрасноликие амазонки. Они были очень красивы, но поклонялись хтоническим божествам и практиковали человеческие жертвоприношения.
    Я влюбился в одну из таких амазонок, но она сделала меня своим пленником и сбросила на дно колодца, в котором обитал Слепой Червь. Я должен был стать его завтраком, или обедом, но на мое счастье в том же колодце оказался разумный спрут с планеты Бракс. Он переварил Слепого Червя, а потом дал мне новое имя.
    - С чего это спруту вздумалось давать тебе новое имя? – спросила Шакми.
    - Он спросил, как меня зовут, а я представился: Тим Хоган, говорю, неудачник.
    - Неудачник? – переспрашивает тогда спрут и говорит, что я, мол, возвожу на себя напраслину. Он, мол, никогда не встречал столь везучего человека. Вам крупно повезло, говорит, остаться в живых при таком раскладе. Так что, мол, вы – неудачник с точностью до наоборот. Как хотите, говорит, а я буду называть вас именно так – Кинчадуен…
    - А что было потом? – спросила Шакми, продолжая собирать бусины и слушая странного пришельца в пол-уха.
    - Потом мы со СПЛЮВЖЕМ на моей ракете удрали с опасной планеты. Все было бы хорошо, но оказалось, что СПЛЮВЖ – телепатический агрессор. Он подчинил мой разум своей воле для того, чтобы попасть на Землю и поработить человечество. И я чуть не помог ему это сделать. Слава Богу, что СПЛЮВЖ оказался инфицированным паразитами Слепого Червя и для того, чтобы избавиться от них, на время впал в транс и вышел в открытый космос. Тогда рассудок вернулся ко мне. Я понял, что получил шанс избавиться от СПЛЮВЖА, но в это время на борту моей ракеты объявилась прекрасная незнакомка.
    - Откуда? – спросила Шакми.
    - Она забралась в ракету, пока я сидел в колодце. Она была хороша собой, и я чуть не влюбился в нее, но оказалось, что она – это он.
    - Как это? – не поняла Шакми. – Она – он? Что это значит?
    - Это значит, что на борт моей ракеты пробрался левый эстет – обитатель одного из перверсивных миров. На планете ЧИНМУЖ таких хоть отбавляй.
    - Он тоже хотел поработить Землю? – хихикнула Шакми.
    - Хуже. Он возомнил, что я – женщина, положил на меня глаз и хотел сделать своей наложницей.
    - И куда вы с ним полетели?
    - На его родину – планету ЧИНМУЖ.
    - Какая ужасная участь постигла тебя, - улыбнулась Шакми.
    - Нет, до этого не дошло! – нахмурился Тим.
    - Кто же тебя спас?
    - Снова СПЛЮВЖ. Он вышел из транса как раз на планете ЧИНМУЖ. Левому эстету не повезло. Его планета, несомненно, погибла.
    - Почему?
    - СПЛЮВЖ подумал, что мы прилетели на Землю и в один миг подчинил себе волю всех обитателей перверсивной планеты.
    - А ты?
    - А я поспешил унести ноги, - Тим вздохнул. Воспоминания надоели ему, и он решил сократить свой рассказ до минимума. – И вот я здесь, с тобой. Но, кажется, мне пора возвращаться на Землю.
    - Чтобы поработить ее?
    Тим взглянул на девушку-мотылька и замолчал. «Кому я все это рассказываю?!» - подумал он.
    Шакми подползла к Тиму и показала полную горсть разноцветных стекляшек.
    - Мне некуда класть, - сказала она, сверля Тима глазами, и вдруг просияла. – Придумала! В этой сумочке моим бусинкам самое место!
    С этими словами она выхватила из кобуры лазервер и приставила его ствол к виску владельца. Шакми сделала это одной левой так быстро, что Тим не успел и слова сказать. Теперь он сидел неподвижно, ожидая лучевого удара, и смертельная бледность разлилась по его лицу.
    «Это же надо так подставиться! - пульсировала в разгоряченном мозгу последняя мысль. – Кинчадуен несчастный!»
    - Бах! Бах! Падай! – сказала девушка, широко открывая рот. – С чего это ты так побелел?
    Тим проглотил горький комок в горле и тяжело задышал.
    - Детка, ты, определенно, мне нравишься. Убери, пожалуйста, пушку!
    - Я тебе нравлюсь? Правда? – Шакми неподдельно обрадовалась, сунула лазервер подмышку и протянула руку к кобуре. – Если я тебе нравлюсь, подари мне эту сумочку.
    - Конечно! – обрадовался Тим. – Она твоя! Как я раньше не догадался, - Тим начал торопливо отстегивать поясной ремень.
    - Здорово! – восхитилась Шакми, высыпав свое сокровище в кобуру. Потом она подпрыгнула, размахнулась и бросила лазервер в воду. – Плакать не будешь?
    Тим улыбнулся. Он был так рад, что жизнь продолжается, что совсем не рассердился на девушку-мотылька. Но ему захотелось немедленно покинуть РАЙ-2 и вернуться на Землю.
    - Ну, раздевайся! – это было сказано скучным серым голосом.
    - Зачем? – опешил Тим.
    - Какой ты странный! Поплывем к Острову. Ведь я нравлюсь тебе.
    - Предположим, нравишься. И что из этого?
    - Как что?! Ты тоже мне нравишься. Мы можем стать прекрасной парой. Поплыли?
    - А почему поплыли?
    - Ты не знаешь? – губы девушки-мотылька тронула недоверчивая улыбка. – Но ведь Цветок Любви растет только на Острове.
    - Цветок Любви?! – вскричал Тим.
    - Тише! Тише! – Шакми зажала ему рот рукой. – Ты что раскричался? Об этом должны знать только мы трое: ты, я и Цветок.
    - О чем, об этом? – Тим ждал подтверждения своим смутным предположениям.
    Шакми заподозрила неладное.
    - Ты ни разу не был на Островах? – спросила она, и Тим помотал головой. – Ну, тогда тебе нужна другая женщина. Я буду стесняться.
    - А ты сама-то бывала на Острове? – поинтересовался Тим.
    - Я там частая гостья.
    - И каждый раз с новым мужчиной?
    - Конечно. Но зато у меня есть свой Цветок. Он помнит и любит меня. Он вырастил четверых наших общих детей.
    - У тебя четверо детей?!
    - Какой ты все-таки странный. Не у меня. Выращиванием детей ведают Цветы Любви. Достигнув возраста «первой спелости», дети отпочковываются от Цветка, вскормившего их, и становятся типичными представителями вида «человек беззаботный».
    Тим смотрел на девушку, а думал о возвращении на Землю.
     «Что я забыл на этой дурацкой планете?!» - вертелась в голове назойливая мысль.
    - Ну, ладно, пока, - улыбнулась на прощание Шакми. – Набирайся опыта. Может, еще встретимся. Пойду искать зрелого мужчину.
    Тим только грустно улыбнулся в ответ. Надо возвращаться, и чем скорее, тем лучше. Путь от авантюрного ажиотажа до полного разочарования проделан полностью. Домой!
    С чего это вдруг, укорял себя Тим, ты решил, что ПРИНЦЕССА ждет тебя на одной из планет, так не похожих на Землю?! Почему ты вбил себе в голову, что ПРИНЦЕССУ тебе подадут на серебряном блюдечке?! И в конце концов, почему ПРИНЦЕССА должна достаться в жены неудачнику с большой буквы?!
    Тим поправил на голове обруч нейропереводчика, и вдруг чей-то голос буквально оглушил его:
    - Познакомились с одной из местных «дюймовочек»? – вопрос был задан на языке «технодойч» и поэтому застал Тима врасплох. – Как впечатление?
    Тим повернулся на голос и застыл в восхищении. На тропинке между двух оранжевых кустов стояла ПРИНЦЕССА. Миниатюрная, хрупкая на вид, грациозная, излучавшая поток жизнерадостности. Умные глаза ее светились добрым лукавством, взгляд – без тени высокомерия, открытый и теплый. Безукоризненное лицо аристократки освещала располагающая, на удивление естественная улыбка. Но главным в ее облике, тем, что сразу приковало внимание, были, конечно, волосы. Такие же пронзительно-рыжие, как у Тима. Рыжее пламя на ветру, и в этом пламени – золотая диадема нейропереводчика.
    И пусть вместо кринолина на девушке был обычный полетный комбинезон, не важно. Он тоже красил ее, ибо она была НАСТОЯЩЕЙ ПРИНЦЕССОЙ.
    «Это она, моя мечта! – подумал Тим. – Нездешняя, это точно. Но как тяжко было бы снова ошибиться».
    - Извините, на каком языке вам будет удобнее со мной разговаривать? – уже на «ирди» спросила девушка, по-своему истолковав молчание Тима.
    - На любом языке Галактики! – воскликнул Тим, падая на колени перед ПРИНЦЕССОЙ. – Клянусь, я выучил бы все языки мира для того, чтобы на каждом из них восхищаться вашей красотой и в стихах воспевать ее!
    - Немного напыщенно, но я рада, что мы с вами нашли общий язык, - и ПРИНЦЕССА заговорила на «гэлексе», синтетическом языке, созданном специально для общения с негуманоидами. – Я слышала, вы назвались принцем Кинчадуеном. Я правильно поняла?
    - Ну, какой я принц? – Тим всплеснул руками и вздохнул. – Я просто неудачник по жизни. А вот вы – да, НАСТОЯЩАЯ ПРИНЦЕССА!
    - Я? Не-ет! – улыбнулась девушка. – Вы путешествуете инкогнито?
    - Я странствую в поисках счастья. И сегодня, мне кажется, я встретил его. Не будет ли счастье так милостиво, что откроет мне свое имя?
    - Представьте, я тоже странствую инкогнито. Так что зовите меня просто: ЕНИШОРОГАН.
    - ПРИНЦЕССА ЕНИШОРОГАН? У вас чудесное имя, Ваше Высочество! Чем могу служить вам?
    - Наша встреча неслучайна, - сказала девушка. – Я видела вашу посадку и поспешила сюда, чтобы просить вас о помощи. Моя ракета потерпела аварию, и я живу на РАЙ-2 уже полгода, как на необитаемом острове.
    - Понял, Ваше Высочество. Моя ракета и я сам – к вашим услугам. Я возьмусь доставить вас домой, чего бы мне это ни стоило.
    - Но не стесню ли я вас? Не нарушу ли ваши планы, дорогой принц? – И сколько это будет мне стоить?
    - Наши нейропереводчики так несовершенны, - улыбнулся Тим. – Ваше Высочество не так меня поняли. Я сказал: чего бы мне ни стоило…
    - Рискну предложить вам золото, - сказала ПРИНЦЕССА. Ее нейропереводчик продолжал перевирать слова.
    - Нет и еще раз нет! – запротестовал Тим. – Я помогу вам от чистого сердца. На какую планету мы полетим?
    - Ее название – ТВЕРДЬ, ТВЕРДЫНЯ, ОПЛОТ, ОПОРА, ОСНОВАНИЕ, - сказала ПРИНЦЕССА, и теперь уже нейропереводчик Тима дал сбой, начав перебирать синонимы слова, которое не смог перевести.
    - У меня что-то с переводчиком, - сказал Тим.
    - У меня тоже, - ответила ЕНИШОРОГАН. – Давно уже барахлит, а здесь негде взять новый.
    - Так куда же прикажете доставить Ваше Высочество?
    - Пожалуй, на базу «Сороковой парсек». У меня там резервная ракета. Там ваша «старушка» может рассчитывать на хороший ремонт и порцию горючего.
    - «Сороковой парсек»? – переспросил Тим.
    - Знаете, где это?
    - Оказывается, нам по пути, Ваше Высочество. И моей посудине, действительно, нужен ремонт, - Тим смекнул, что «Сороковой парсек» совсем недалеко от Земли. – Прикажите доставить сюда ваш багаж, и я тотчас скомандую «разгон».
    Из-за правого колена ПРИНЦЕССЫ высунулась продолговатая голова кибера.
    - Багаж всегда со мной, - улыбнулась ЕНИШОРОГАН. – Знакомьтесь, это Головастик.
    Пучеглазый робосаквояж с телом ящерицы и головой стрекозы, пугливо жавшийся к ногам хозяйки, осмелился подойти к незнакомцу. На Тима взглянули грустные доверчивые глаза. Стилизованные челюсти дрогнули, и кибер изрек:
    - Я прост и удобен. Всегда под рукой. До края Галактики вслед за тобой. Пользуйтесь саквояжами «Барахло. Корп.»
    - Занятная зверюга, - улыбнулся Тим. – Ваше Высочество, прошу вас подняться на борт моего лайнера. «Сезам», откройся! – скомандовал он робопилоту и, подав руку ПРИНЦЕССЕ, вместе с ней вошел в ракету.
    - Добро пожаловать! – произнес робопилот.
    - «Сезам», база «Сороковой парсек» тебе известна? – спросил Тим робопилота.
    - Конечно. Это же перевалочный пункт на пути к Земле.
    - Вы летите к Земле? – навострила ушки ЕНИШОРОГАН.
    Тим резко повернулся к ПРИНЦЕССЕ и вдруг…взглянул на нее другими глазами. Что-то в ее интонации насторожило Тима. Не таится ли за очарованием коварный враг, подобный СПЛЮВЖУ?! Не кроется ли за приватным знакомством хорошо продуманный план инопланетной разведчицы?!
    Но нет… Эти глаза не могут лгать. И все же…осторожность не помешает.
    - Порт приписки вашей ракеты – Земля? – спросила ЕНИШОРОГАН.
    - Ракету я приобрел на Земле, но сам я – уроженец другой планеты, - солгал Тим.
    - В самом деле? – брови ПРИНЦЕССЫ удивленно приподнялись. Она выглядела разочарованной, но сделала вид, что потеряла интерес к разговору.
    - Попрошу занять места в компенсаторах, - сказал робопилот. – Пойдем через надпространство. До начала маневра – минута.
    Тим и ПРИНЦЕССА приготовились к маневру, и ракета стрелой унеслась за облака.
    Вновь небытие. Мгновения раздельного существования души и тела. Стремительный полет в надпространстве. И возвращение в родной космос уже в районе базы «Сороковой парсек».
    Первый вздох, первый взгляд, первая мысль, возвращение былых сомнений и первый до ужаса глупый вопрос:
    - Ваше Высочество, не сочтите за дерзость… Вы в самом деле НАСТОЯЩАЯ ПРИНЦЕССА?
    - Чересчур настоящая, - немного раздраженно ответила ЕНИШОРОГАН. – И, наверное, последняя во всей Галактике. А вы что, сомневаетесь?
    - Как можно! – спохватился Тим и спросил как можно мягче. – Как перенесли прохождение в надпространстве, Ваше Высочество? Надеюсь…
    - Я знала, что вы спросите, - перебила его ЕНИШОРОГАН. – Это же надо, какая наглость: подсунуть мне в компенсатор ГОРОШИНУ! Андерсена начитались?! У меня же вся спина в синяках! Или так вы тестируете принцесс на их соответствие стандарту? Ну, так будьте уверены, я – настоящая!
    Несколько секунд Тим бессмысленно моргал глазами, не находя слов. Потом неуклюже стал извиняться и осекся. По веселым искоркам в глазах ПРИНЦЕССЫ, по расцветшему в улыбке лицу он догадался, что его разыграли.
    Довольная собой, ПРИНЦЕССА расхохоталась.

      

    - Ловко я вас провела?! С ГОРОШИНОЙ! Проглотили?
    - Да я уж подумал: откуда бы ей взяться, горошине? – развел руками Тим. – Признаюсь, вы меня огорошили. Но из этого следует…
    - Что следует?
    - То, что вы с Земли. Не так ли? Иначе откуда бы вы знали Андерсена!
    - Но и вы – с Земли. Иначе вы ничего бы не поняли.
    - Удивительно! И вы, и я – с Земли. А встретились на чужой планете, на краю Галактики.
    - Но мы вряд ли встретились бы на Земле. Согласны?
    КОНЕЦ
    
 

  


    Copyright © 2009, Леонид Шифман, Константин Бернштейн